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国际空间站退役之争

  本报记者 张梦然 综合外电

  今日视点

  国际空间站的命运在近期成为一个新的讨论话题。因为本月稍早些时候,俄罗斯航天署副署长维塔利·维多夫在电视节目中宣称,国际空间站将于8年后即2020年坠入太平洋,结束自身使命。他同时表示,之所以选择坠毁的方式,是由于国际空间站结构太复杂,体积也太大,如果滞留在太空,将会成为一堆颇具威胁的太空垃圾。

  然而,据美国国家地理杂志在线版近期刊发的文章称,俄航天署所作之结论并没有得到各方的赞同。美国国家航空航天局(NASA)拿出很多支持的论调,意图佐证国际空间站的使用寿命很有可能将超过2020年,因为俄罗斯方面所谓2020年坠落的判断并不符合现实情况。

  而这一话题,也并不局限于现正在轨道上的那个国际空间站,对于现在或不久之后意图升空的空间站,理应考虑到一点——这样的太空平台,该在何时、以何种方式终结它的服役生命?而这又该如何判断?

  庞然大物如何回归故里?

  国际空间站,这个由15个国家共同建设的太空项目,总投资达1500亿美元,主要目的定位于科学技术研究的太空轨道实验室。其身处距离地面大约220英里(354公里)的轨道里,由13个空间舱组成,常驻宇航员最多可容纳6人,站体总重约454吨。

  如果,国际空间站最终时刻的来临并没有因各国的愿望而再多延迟一刻的话,那么,人们不可避免地会担忧,在不久的将来,该如何面对这艘达450多吨重、一个橄榄球场面积大小的庞然大物从天而降呢?

  我们现在于电视画面或图片上看见的好似“悬浮”的国际空间站,为保证稳定维持在太空轨道上,其实必须以恒定的速度运行。但地轨道并非绝对真空,空气粒子等仍将逐渐阻挡和降低空间站的时速。挽救这一点的唯一方法便是不断地“输血”——宇航员必须周期性地添加推进燃料,以动力抵消空间站的轨道阻力,提升空间站的轨道高度。

  而一旦无“血”可输,将导致不可避免的坠落。由于自身的庞大质量,当它坠落进入地球大气层时,不会像其他小型物体一样被完全烧毁摧毁。但以一般经验而言,剩余的残骸也不会对地面上的人类构成威胁。因为与其他大大小小的退休航天器一样,它们有着统一的最终归宿,也几乎可称为“航天器墓园”之地——浩瀚而人迹罕至的南太平洋。这里能够从最大程度上保证地面人群的生命和财产不受这位天外归客的威胁。

  且据美国国家地理在线文章称,目前尚可不必杞人忧天,因为空间站的坠落将逃不出地面控制的手掌心。单就美国掌握的技术水平而言,已经有能力在低地球轨道(高于地球表面数百公里)上同时跟踪8000个篮球大甚至更大的物体,其中多数是废弃的火箭和人造卫星,包括500多个航天器残骸。因而抓住一个空间站,并不能构成挑战。

来源:科技日报    责编:刘梦
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